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Inventores afroamericanos que cambiaron la forma en que vivimos en casa

Este Mes de la Historia Negra, pensamos en ver algunos de los artículos para el hogar inventados por los afroamericanos a lo largo de la historia. En cuestión de minutos, estábamos completamente abrumados. En nuestras búsquedas surgieron un sinfín de objetos críticos y cotidianos, pero la mayoría de los inventores negros no han recibido el crédito que merecen.

Antes de que se aboliera la esclavitud, los inventores negros no podían obtener patentes porque se los consideraba propiedad, no ciudadanos estadounidenses. Incluso después de la Emancipación, el racismo y un flujo constante de barreras legales impidieron el reconocimiento y la ganancia financiera para muchos. Pero Estados Unidos tiene mucho que agradecer a estos inventores, incluida la perseverancia que les tomó traernos estos inventos brillantes.

Esta lista es solo una pequeña muestra de las contribuciones, pero sigue siendo un vistazo interesante a las personas extraordinarias que convirtieron nuestras casas en hogares y nos hicieron la vida más fácil, segura y agradable durante décadas.


Sarah Boone y la patente de su tabla de planchar, 1892 (imágenes: AAREG, The Village Celebration)

1. Tabla de planchar curva con patas plegables

Si bien las técnicas para alisar la ropa han existido durante miles de años, no involucraron una versión de una tabla de planchar contemporánea hasta que apareció Sarah Boone (1832-1904). Boone, nacido esclavizado, fue uno de los primeros afroamericanos en recibir una patente a fines del siglo XIX. Si bien los diseños de tablas de planchar anteriores no permitían planchar de manera eficiente una prenda completa, el diseño de Boone tenía una forma contorneada, una superficie curva más grande e incluía patas plegables. Estos cambios revolucionaron el acto de quitar las arrugas de las prendas. Su patente fue solicitada el 30 de diciembre de 1887 y otorgada el 26 de abril de 1892 en New Haven, Connecticut, certificando a Boone como el inventor de la tabla de planchar moderna con patas plegables.


Philip Bell Downing y su patente de buzón, 1891 (imágenes: Google Patents, Metro Transit)

2. El buzón

A pesar de todos los avances tecnológicos y de los nuevos e interminables modos de comunicación, ¡aún parece que enviamos y recibimos una cantidad incalculable de correo! Podemos agradecer a Philip Bell Downing (1857-1934) por ser el primero en diseñar un receptáculo que mantendría nuestro correo seco y seguro a pocos pasos de distancia. Antes de su "buzón de la calle", uno tenía que caminar hasta la oficina de correos más cercana, que en muchos casos podía estar bastante lejos, para enviar todos y cada uno de los artículos.


Durante finales del siglo XIX y principios del XX, Philip Downing presentó con éxito al menos cinco patentes en la Oficina de Patentes de los Estados Unidos. Otro importante invento suyo fue un dispositivo mecánico para operar los interruptores de las vías del tren urbano.


Patente de Lewis Howard Latimer y su aparato para enfriar y desinfectar, 1886 (imágenes: Wikimedia Commons, Google Patents)

3. Filamento de carbono, teléfono (en parte) y unidades de aire acondicionado

Tal vez un filamento de carbono no suene como el invento que más cambia la vida, pero sin ellos, no tendríamos bombillas como las conocemos hoy. Si bien Thomas Edison recibe la mayor parte del crédito por perfeccionar la bombilla, la innovación para crear bombillas de luz de mayor duración con filamento de carbono provino de un inventor afroamericano llamado Lewis Latimer (1848-1928). Antes de Latimer, las bombillas se quemaban después de unos pocos días. Latimer obtuvo una patente para su invención en 1882, algo que innumerables innovadores negros en las generaciones anteriores a él no pudieron hacer.


Hijo de antiguos esclavos, Latimer comenzó a trabajar en un bufete de abogados de patentes después de servir en el ejército para la Unión durante la Guerra Civil. También trabajó con Alexander Graham Bell para redactar la patente del diseño del teléfono de Bell. Luego, en 1886, Latimer patentó su invención de una de las primeras unidades de aire acondicionado.


Patente del sistema de seguridad para el hogar de Marie Van Brittan Brown, 1969, y artículo en The New York Times (imágenes: Google Patents, The New York Times)

4. Sistemas de seguridad para el hogar

Marie Van Brittan Brown (1922-1999) de Queens, Nueva York, era una enfermera de tiempo completo que a menudo trabajaba fuera del horario laboral. Su esposo, Albert L. Brown, también trabajaba en horarios irregulares hasta tarde, por lo que Marie a menudo estaba sola en casa por la noche en un área donde había mucha delincuencia. Por esta razón, ideó un sistema que la alertaría de extraños en su puerta y se comunicaría con las autoridades pertinentes.


Su invento original consistió en mirillas, una cámara, monitores y un micrófono de dos vías. Pero quizás lo más crítico es que incorporó un botón de alarma que contactaría inmediatamente a la policía. Su patente sentó las bases para el moderno sistema de circuito cerrado de televisión que se usa ampliamente para la vigilancia, los sistemas de seguridad del hogar, los activadores de alarmas con botones, la prevención del delito y el control del tráfico.


Frederick McKinley Jones y su patente de aire acondicionado para vehículos, 1942 (imágenes: Google Patents, BlackPast)

5. Refrigeración

A veces una patente no es suficiente. Frederick McKinley Jones (1893-1961) recibió más de 40 patentes en su viaje de desarrollo de equipos de refrigeración, a partir de la década de 1930. Comenzó a inventar unidades de refrigeración por aire refrigeradas para el transporte de alimentos en camiones, trenes, barcos y aviones. En última instancia, su creación, llamada Thermo King, permitió a las personas comer alimentos frescos y seguros durante todo el año.

Los sistemas de refrigeración de Jones también contribuyeron al campo de la medicina al permitir la conservación de sangre y medicamentos durante períodos más prolongados, lo que fue especialmente útil durante la Segunda Guerra Mundial. En 1991, se convirtió en el primer afroamericano en recibir la Medalla Nacional de Tecnología.

Mary Beatrice Davidson Kenner and her sanitary belt patent, 1959 (image: OvaNewsBlast)

6. Cinturones Sanitarios

Definitivamente no vamos a dejar esto fuera. Mary Beatrice Davidson Kenner (1912-2006) fue una inventora implacable desde la infancia y no pudo rechazar el desafío de encontrar soluciones sensatas para los problemas cotidianos. La familia de Kenner se mudó a Washington, D.C. cuando ella era joven, y comenzó a recorrer los pasillos de la Oficina de Marcas y Patentes de los Estados Unidos, tratando de determinar si sus ideas ya habían sido patentadas. A los 12 años, no encontró ninguna evidencia de que tuvieran.

Pero solicitar una patente es y fue costoso, otra barrera más que afectó de manera desproporcionada a muchos inventores afroamericanos. Para 1957, Kenner finalmente había ahorrado suficiente dinero para su primera patente: un cinturón para toallas sanitarias. En ese momento, las únicas opciones eran toallas higiénicas y trapos, por lo que Kenner propuso un cinturón ajustable con un bolsillo incorporado para servilletas a prueba de humedad, lo que hacía menos probable que la sangre menstrual se filtrara y manchara la ropa. Terminó presentando un total de cinco patentes para diversas necesidades del hogar, probablemente la mayor cantidad de patentes de cualquier otra mujer afroamericana en la historia de los Estados Unidos. A pesar de esto, se cree que Kenner es uno de los inventores negros más "olvidados".


Cartel de la Segunda Guerra Mundial c. 1943 y George Washington Carver trabajando en su laboratorio, década de 1940 (imágenes: Wikimedia Commons)

7. Productos de maní

Si bien existe un debate sobre si George Washington Carver (c. 1864-1943) realmente inventó la mantequilla de maní, es seguro decir que no se aflojó en sus inventos centrados en el maní. Nacido en la esclavitud en Missouri alrededor de 1864, Carver era un niño enfermizo que no podía realizar trabajos externos, por lo que trabajaba dentro de la casa, cocinando, remendando, bordando, lavando la ropa y creando hierbas medicinales. Se volvió tan experto en trabajar con plantas que los agricultores vecinos lo conocían como "el doctor de plantas" por sus experimentos con pesticidas naturales y más.

A los 11 años, Carver dejó la granja para asistir a una escuela para negros en un pueblo cercano. Eventualmente obtendría una maestría en ciencias agrícolas de la Universidad Estatal de Iowa y pasaría a enseñar y realizar investigaciones en la Universidad de Tuskegee durante décadas.

Como químico agrícola, reconoció que, a diferencia de la disminución del suministro de algodón en el sur, las batatas y los cacahuates prosperaban a fines del siglo XIX. Como resultado, comenzó a experimentar y creó la asombrosa cantidad de 518 nuevos productos a partir de estos cultivos, incluidos tinta, tinte, jabón, cosméticos, harina, vinagre y caucho sintético. Para obtener una lista completa de solo sus productos de maní, haga clic aquí. El genio de Carver contribuyó en gran medida a la mejora económica del sur rural. Poco después de su muerte, la casa de su infancia sería nombrada monumento nacional, el primero de su tipo.


Patente del horno de calefacción de Alice H. Parker, 1919 (imágenes: Patentes de Google)

8. Horno de calentamiento de gas

En las primeras décadas del siglo XX, el gas natural se usaba para aplicaciones de calefacción industrial, pero no se había escalado de manera que pudiera usarse para calentar hogares y negocios. Al mismo tiempo, una mujer llamada Alice H. Parker (1895-1920) estaba harta de los fríos inviernos de Nueva Jersey y las chimeneas ineficaces. Se le ocurrió la idea de utilizar una sola fuente de calor, ubicada en el centro, para proporcionar calor a través de tuberías de aire a una casa. Desde entonces, su invento ha revolucionado la forma en que las personas calientan sus hogares.

El diseño de Parker permitió que el aire frío ingresara al horno y luego se transportara a través de un intercambiador de calor que entregaba aire caliente a través de conductos a las habitaciones individuales de una casa. El concepto de calefacción central existía antes de que naciera Parker, pero su diseño era único porque usaba gas natural como combustible en lugar del carbón o la madera que se usaba anteriormente. Su diseño también disminuyó el riesgo de incendios al eliminar la necesidad de dejar una chimenea encendida durante toda la noche.

Se sabe muy poco sobre la vida de Alice Parker. Nació en 1895, creció en Morristown, Nueva Jersey, y obtuvo un certificado con honores de la escuela secundaria Howard UniversityAcademy en Washington D.C.

Patente de cepillo de Lyda D. Newman, 1898 (imagen: Patentes de Google)

9. Un mejor cepillo para el cabello

Las mujeres afroamericanas desempeñaron un papel integral en el desarrollo de productos para el cuidado del cabello a finales del siglo XIX y principios del XX. Uno de esos inventores fue Lyda D. Newman (c. 1885 - ?), quien nació en Ohio y vivió gran parte de su vida en la ciudad de Nueva York. Newman era peluquera de oficio y diseñó un "cepillo para el cabello nuevo y mejorado", que patentó en 1898. El cepillo fue revolucionario con sus cerdas espaciadas uniformemente, ranuras que mantenían la suciedad y el cabello perfectamente contenidos, y un compartimento desmontable para facilitar la limpieza. . Las cerdas sintéticas que usó Newman eran similares a las de plástico que se usan hoy.

Además de peluquera e inventora, Newman también fue activista por los derechos de la mujer. Luchó por el derecho al voto de las mujeres, entre otras cosas, trabajando con conocidas activistas sufragistas. Poco se sabe sobre su vida personal, lo cual es típico porque las mujeres, especialmente las mujeres negras, generalmente se pasaban por alto en ese momento. Newman fue la tercera mujer negra en recibir una patente.


Patente de fregona de Thomas W. Stewart, 1893 (imagen: Patentes de Google)

10. La fregona escurridora

A lo largo de gran parte de la historia, los pisos se hacían con tierra compactada o yeso y se limpiaban con escobas hechas de paja, ramitas, hojas de maíz o pelo de caballo. Sin embargo, las familias más adineradas colocaban sus pisos con pizarra, mármol u otros tipos de piedra, lo que requería un método de limpieza húmedo. Eventualmente, este lujo también se volvió común para las clases medias. Estos primeros trapeadores probablemente eran solo paquetes de trapos o hilos unidos a un poste de madera. Un diccionario en 1788 enumeró un "mopsqueezer" como "una sirvienta, particularmente una criada".

Más de un siglo después, en junio de 1893, Thomas W. Stewart (1823 - ?), un inventor negro de Kalamazoo, Michigan, patentó un nuevo tipo de fregona. Stewart quería ahorrar tiempo y hacer de la limpieza una experiencia más saludable, por lo que se le ocurrieron dos mejoras clave: un cabezal de trapeador que se podía desenroscar de la base del mango, lo que permitía a los usuarios limpiar el cabezal o desecharlo cuando se gastaba, y una palanca conectado a la cabeza del trapeador que exprimiría el agua sin que los usuarios se mojaran las manos. La limpieza de pisos nunca ha sido lo mismo, ¡y ciertamente hemos eliminado "mopsqueezer" de nuestros vocabularios!


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